L’AMÉRIQUE ET LA GRANDE-BRETAGNE JOUENT À DES JEUX DE LA GUERRE FROIDE AVEC LA RUSSIE DANS L’ARCTIQUE

Les navires de guerre de l’OTAN retournent dans la mer de Barents glacée pour la première fois en une génération.

LA MER DE BARENTS n’est pas un endroit accueillant pour les visiteurs. « Des tempêtes de neige fréquentes … ont effacé le pays pendant des heures« , a écrit un sous-marinier britannique malchanceux envoyé là-bas pour fouiner pendant la guerre froide. «Nous avons été confrontés à la bestialité des embruns qui se sont transformés en glace avant même qu’ils ne frappent nos visages ». Il n’est donc pas surprenant que les navires de guerre américains se soient tenus à l’écart de la mer depuis le milieu des années 80 – jusqu’à leur retour la semaine dernière.

Leur présence fait partie d’un fluage constant vers le nord des forces navales de l’OTAN. En 2018, l’alliance, rejointe par la Suède et la Finlande, a organisé Trident Juncture, son plus grand exercice depuis la fin de la guerre froide, en Norvège. Cela impliquait le premier déploiement d’un porte-avions américain dans le cercle arctique depuis trois décennies. Les navires de guerre occidentaux ont été des visiteurs fréquents depuis. Le 1er mai, un «groupe d’action de surface» de deux destroyers américains, un sous-marin nucléaire, un navire de soutien et des avions de patrouille maritime à longue portée, ainsi qu’une frégate britannique, ont exercé leurs compétences de sous-chasseur en mer de Norvège.

De tels exercices ne sont pas inhabituels. Mais le 4 mai, certains de ces navires se sont détachés et ont navigué plus au nord dans la mer de Barents, avec un troisième destroyer. Bien que les sous-marins américains et britanniques parcourent régulièrement la zone, pour espionner secrètement les installations et les exercices russes, les navires de surface ne l’ont pas fait depuis une génération. Le 7 mai, la marine russe a accueilli les visiteurs indésirables en annonçant qu’elle mènerait également des exercices dans la mer de Barents, en réalité des tirs réels. Le 8 mai, après avoir célébré le jour de la VE dans l’arrière-cour de la Russie et achevé plusieurs jours «d’opérations soutenues haut de gamme», les navires de l’OTAN sont partis.

C’est une décision importante. Le déploiement de destroyers porteurs de systèmes de défense antimissile et de missiles de croisière à attaque terrestre est particulièrement affirmé. Après tout, la région est le cœur de la puissance navale russe, y compris les armes nucléaires sous-marines du pays. La flotte nordique de la Russie est basée à Severomorsk sur la péninsule de Kola, à l’est des franges les plus élevées de la Norvège.

Les marines occidentales sont impatientes de montrer que covid-19 n’a pas émoussé leurs épées, à une époque où l’Amérique et la France ont chacune perdu un porte-avions à cause du virus. Mais leur intérêt pour le Grand Nord est antérieur à la pandémie. L’un des objectifs de l’incursion dans la mer de Barents était «d’affirmer la liberté de navigation», a déclaré la marine américaine. La Russie a imposé des règles aux navires qui souhaitent transiter par la route maritime du Nord (NSR), un passage arctique entre l’Atlantique et le Pacifique qui devient de plus en plus navigable à mesure que le réchauffement climatique fait fondre les calottes glaciaires (voir carte). L’Amérique se moque de ces demandes, insistant sur le fait que les navires de guerre étrangers ont le droit de traverser innocemment les eaux territoriales en vertu du droit de la mer. Bien que l’exercice de la semaine dernière n’ait pas pénétré dans le NSR, il pourrait laisser entendre qu’il est disposé à le faire à l’avenir.

 

De plus, l’Arctique est un facteur croissant dans la politique de défense de l’OTAN. La Russie a renforcé sa flotte du Nord ces dernières années, en ajoutant des systèmes de défense aérienne, des dépôts de missiles et de nouveaux navires. Les sous-marins russes restent «dépassés en nombre» par les sous-marins américains, déclare Michael Kofman du Center for Naval Analyzes. Mais ils sont de plus en plus occupés. L’activité sous-marine russe est à son plus haut niveau depuis la guerre froide, selon les commandants de l’OTAN. Dix sous-marins auraient fait irruption dans l’Atlantique Nord en octobre pour vérifier s’ils pouvaient échapper à la détection.

«La marine russe est beaucoup plus active aujourd’hui qu’elle ne l’était dans les années 1990 et 2000, mais ce retour était inévitable compte tenu du manque d’activité et de financement à cette époque», explique M. Kofman. Néanmoins, cette accumulation inquiète les planificateurs de l’OTAN. Les nouveaux sous-marins russes sont silencieux et bien armés. En conséquence, le «bord acoustique» de l’alliance – sa capacité à détecter des sous-marins à des portées plus longues que la Russie – «s’est considérablement rétréci», note un récent article de Nick Childs de l’Institut international d’études stratégiques (IISS), un groupe de réflexion à Londres.

La Russie utilise principalement ses sous-marins d’attaque pour défendre un «bastion», la zone de la mer de Barents et de la mer d’Okhotsk où patrouillent ses propres sous-marins nucléaires à missiles balistiques. Mais certains amiraux de l’OTAN craignent que, dans un conflit, certains ne constituent une menace plus large pour l’alliance. Une force navale russe distincte connue sous le nom de Direction principale de la recherche en haute mer (GUGI, dans son acronyme russe) pourrait également viser le fourré de câbles qui traversent l’Atlantique.

Le défi est familier. Pendant une grande partie de la guerre froide, les alliés de l’OTAN ont cherché à mettre en bouteille la flotte soviétique dans l’Arctique en établissant un piquet à travers le soi-disant fossé GIUK, une route de transit entre le Groenland, l’Islande et la Grande-Bretagne qui était tendue de postes d’écoute sous-marins. «Nous passerons tous les filets de sonar impérialistes, et nous ne pourrons pas être détecté!  » déclare le capitaine Ramius, commandant de la Octobre rouge, le sous-marin soviétique éponyme du premier roman de Tom Clancy en 1984.

L’écart est maintenant de retour à la mode et l’OTAN réinvestit dans les capacités anti-sous-marines après des décennies de négligence. L’Amérique a intensifié les vols d’avions de sous-chasse P8 en provenance d’Islande, et la Grande-Bretagne et la Norvège créent leurs propres escadrons P8. L’objectif est de suivre et de maintenir en danger les sous-marins nucléaires russes le plus tôt possible, car même un seul dans l’Atlantique pourrait causer des problèmes à travers une large bande océanique.

Mais un périmètre défensif peut ne pas suffire. Une nouvelle génération de missiles basés sur des navires russes pourrait frapper des navires ou des territoires de l’OTAN loin au nord de l’écart GIUK, peut-être même à partir de la sécurité des ports d’attache. «Ce développement technologique représente une menace dramatiquement nouvelle et difficile pour les forces de l’OTAN», conclut l’IISS. Des préoccupations similaires ont conduit l’administration Reagan à adopter une posture navale plus offensive, envoyant des forces au-dessus de l’écart et dans le bastion maritime de l’Union soviétique. «Je suis frappé par des similitudes avec les années 80», explique Niklas Granholm de l’Agence suédoise de recherche pour la défense, évoquant la présence anglo-américaine dans la mer de Barents. « Une stratégie maritime avancée pour se rapprocher de la flotte du Nord de la Russie, plutôt que de la rencontrer plus au sud.« 

Par Erlando Haskett dans News publié le 10 mai 2020 à 8h04

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