«MAINTENANT, JE SUIS DEVENU LA MORT» : L’HÉRITAGE DU PREMIER ESSAI DE BOMBE NUCLÉAIRE

Il était 1 h du matin le 16 juillet 1945, lorsque J. Robert Oppenheimer a rencontré un lieutenant-général de l’armée, Leslie Groves, dans le paysage desséché de Jornada del Muerto – Dead Man’s Journey – un désert isolé du Nouveau-Mexique.

Un groupe d’ingénieurs et de physiciens était sur le point de faire exploser un engin atomique rempli de 13 livres de plutonium, une arme nucléaire dont le gouvernement espérait qu’elle mettrait fin à la Seconde Guerre mondiale.

Certains scientifiques du projet s’inquiètent qu’ils allaient allumer le monde entier en feu, selon les chercheurs. D’autres craignaient que le test soit « Un raté complet. »

Oppenheimer, chargé de concevoir une bombe atomique pour le projet Manhattan, n’avait pas dormi.

À 5 h 29, heure locale, l’appareil a explosé avec un puissance équivalente à 21 000 tonnes de TNT et déclenché un flash de lumière qui aurait été visible depuis Mars, ont expliqué les chercheurs.

Il s’agissait du premier essai nucléaire de l’histoire.

Moins d’un mois plus tard, les États-Unis largueraient une arme presque identique sur la ville de Nagasaki au Japon.

La bombe, nommée Fat Man, est tombée trois jours après que les Américains ont largué une bombe à l’uranium, appelée Little Boy, sur Hiroshima. Les deux armes ont immédiatement tué des dizaines de milliers de Japonais et forcé la capitulation du Japon le 14 août, mettant fin brutalement à la guerre.

Depuis le test Trinity il y a 75 ans, au moins huit pays ont effectué en tout plus de 2 000 tests de bombes nucléaires, a déclaré Jenifer Mackby, membre senior de la Fédération des scientifiques américains. Plus de la moitié de ces essais ont été effectués par les États-Unis, héritage de l’explosion de Trinity, car les États-Unis et plusieurs autres pays ont continué de refuser de ratifier le traité interdisant les explosions expérimentales d’armes nucléaires.

« On pourrait dire que cela a déclenché l’ère nucléaire, vraiment », a déclaré Mme Mackby. « Il a déclenché une toute nouvelle classe de destruction. »

Beaucoup de scientifiques qui ont été témoins de l’explosion ont rapidement réalisé “Immonde et génial” le pouvoir qu’ils avaient libéré, selon les historiens.

Oppenheimer m’a dit qu’une écriture hindoue lui avait traversé l’esprit à la vue de l’explosion: « Maintenant, je suis devenu la mort, le destructeur des mondes. »

Kenneth T. Bainbridge, le directeur des tests, était moins poétique.

« Maintenant, nous sommes tous des fils de putes », a t-il dit.

Le test top secret a été entendu et vu sur des kilomètres.

Le but du test était de voir si l’armée pouvait exploiter le plutonium dans une arme qui détruirait des villes entières, a déclaré Alex Wellerstein, historien des sciences au Stevens Institute of Technology à Hoboken, NJ, qui étudie l’histoire des armes nucléaires.

Selon les historiens, les effets des rayonnements n’étaient pas bien compris par la plupart des scientifiques du projet à l’époque, et les préparatifs qui ont été faits pour assurer la sécurité des civils reflétaient cette ignorance.

Ils ont placé des moniteurs bruts autour des petites villes à moins de 40 miles du site de test. Une scientifique enceinte de sept mois et son mari, qui était également scientifique, ont été envoyés dans un motel dans l’une des villes avec un compteur Geiger, un appareil utilisé pour détecter les émissions radioactives, pour mesurer le rayonnement. Si l’aiguille a frappé une certaine marque, elle a été chargée d’alerter les fonctionnaires afin qu’ils puissent évacuer la ville, a déclaré le professeur Wellerstein.

Les responsables n’ont averti aucun des résidents – beaucoup d’entre eux des éleveurs, des Navajos, des colons mexicains et leurs descendants qui élevaient du bétail et buvaient de l’eau des citernes – au sujet du test. Si quelqu’un pose des questions sur l’explosion, les responsables ont proposé plusieurs reportages, notamment en disant au public qu’un dépôt de munitions à distance a explosé, a déclaré le professeur Wellerstein.

« Ils ont fait des efforts » pour protéger le public, a-t-il dit. «Le considérerions-nous comme adéquat aujourd’hui? Non pas du tout. Il n’est pas jugé suffisant de déclencher une bombe nucléaire, de n’en parler à personne et de mettre en place une scientifique enceinte dans un motel avec un compteur Geiger pour surveiller les radiations. »

L’explosion a stupéfié les résidents déconcertés des petites villes dans un rayon de 50 miles du site.

« Elle a produit plus de lumière et de chaleur que le soleil », a déclaré Tina Cordova, fondatrice de Consortium Downwinders du bassin de Tularosa, qui a exhorté le gouvernement à mener davantage de recherches sur les conséquences de l’explosion et à indemniser les communautés touchées.

Sur la base des données du recensement de l’époque, le consortium estime qu’il y avait des dizaines de milliers de personnes vivant dans un rayon de 80 km de l’explosion, a déclaré Mme Cordova.

« Les cendres sont tombées pendant des jours dans le paysage et dans toutes les directions et en quantités incroyables », a-t-elle déclaré.

Les avertissements sont restés invisibles et ignorés.

Le lendemain de l’explosion, Leo Szilard, un physicien hongrois qui a travaillé sur le projet Manhattan, a envoyé une pétition signée par 70 scientifiques au président Harry S. Truman, le pressant de donner au Japon une chance de se rendre avant de larguer les bombes.

«Ainsi, une nation qui établit le précédent de l’utilisation de ces forces de la nature nouvellement libérées à des fins de destruction peut avoir à assumer la responsabilité d’ouvrir la porte à une ère de dévastation à une échelle inimaginable», la pétition a mis en garde.

Ce n’était pas le premier appel à reconsidérer l’utilisation d’une bombe nucléaire pour mettre fin à la guerre.

Un mois avant le test, un comité, qui comprenait le Dr Szilard et était dirigé par le scientifique allemand James Franck, a publié le rapport Franck, exhortant les États-Unis à démontrer d’abord la puissance des armes aux membres des Nations Unies.

Par Delmar Laforge dans News, publié le 15 juillet 2020 à 3h00

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