LES MINISTRES BRITANNIQUES INTERPELLÉS SUR LE RÉACTEUR DE HINKLEY POINT

Le chef de la construction de la première centrale nucléaire du Royaume-Uni en trois décennies a mis le gouvernement au défi de décider s’il «veut du nucléaire ou non» alors que les ministres se préparent à publier une nouvelle politique énergétique plus tard cette année et l’incertitude plane sur l’implication continue de la Chine dans le secteur sensible.

EDF, le développeur français de Hinkley Point C dans le Somerset, se bat pour atteindre son objectif de produire de l’électricité d’ici 2025 alors qu’il cherche à renforcer les arguments en faveur d’un nouveau parc de centrales nucléaires pouvant soutenir la transition du Royaume-Uni vers un système énergétique à faible émission de carbone.

Ces dernières années, un plan ambitieux de construction d’une nouvelle génération de réacteurs à travers le Royaume-Uni a commencé à se démêler alors que deux des principaux groupes d’ingénierie nucléaire au monde – Toshiba et Hitachi au Japon – se sont retirés de leurs projets.

Il ne reste plus que deux projets – Hinkley et Sizewell – menés par EDF avec son partenaire China General Nuclear Power Group (CGN), qui propose une troisième centrale à Bradwell dans l’Essex.

«Le gouvernement doit décider s’il veut du nucléaire ou non», a déclaré Stuart Crooks, directeur général de Hinkley Point C. «S’il ne veut pas du nucléaire, aucun financement ne le fera», se référant à un débat continu sur comment financer toute future centrale nucléaire.

L’industrie nucléaire espère que le gouvernement clarifiera sa position plus tard cette année avec un livre blanc sur l’énergie, attendu depuis longtemps à l’automne.

Stuart Crooks, responsable EDF du projet de construction Hinkley Point C © Luke MacGregor / Bloomberg

Grues, dont la plus grande du monde, surnommée «  Big Carl  », sur le site © Luke MacGregor / Bloomberg

L’énergie nucléaire représente environ un cinquième de la production d’électricité du Royaume-Uni, mais le parc de réacteurs existant devrait être retiré d’ici le milieu des années 2030 et les décisions de remplacement doivent être prises des années à l’avance.

Les partisans de l’énergie nucléaire estiment qu’il est essentiel d’atteindre l’objectif du Royaume-Uni de zéro émission nette de carbone d’ici 2050. Avec le projet Hinkley de 22,5 milliards de livres sterling avec déjà deux ans de retard et 2,9 milliards de livres en plus de son budget, EDF veut montrer qu’il progresse.

Il a terminé la base du deuxième réacteur de la station. Dans les mois à venir, la plus grande grue du monde, surnommée «Big Carl», soulèvera des structures de confinement en acier préfabriquées géantes en place et remplira les bases d’équipement et de tuyauterie dans les étapes critiques de la construction des réacteurs.

Mais la pandémie de coronavirus a contraint EDF à revenir sur son projet d’augmenter ses effectifs sur place à 6000, au lieu de cela au plus fort du verrouillage du coronavirus, il est tombé à 2000. Depuis, le nombre de travailleurs est revenu à 4 500 répartis en deux équipes, mais la productivité est jusqu’à 20 pour cent inférieure en raison de l’éloignement social.

Jeudi, EDF a mis en garde contre un risque «élevé» de retards supplémentaires, qui pourraient repousser la première production d’électricité jusqu’en 2027. S’exprimant plus tôt dans la semaine, M. Crooks a déclaré que les perturbations causées par le coronavirus dans les usines des fournisseurs, qui tournent à 50 pour cent de la production en moyenne, constituaient le plus grand risque pour le calendrier.

Les entrepreneurs travaillent sur l’infrastructure d’eau de refroidissement du réacteur 1 à Hinkley Point C © Luke MacGregor / Bloomberg

Les retards causés par la pandémie de coronavirus sont le plus grand risque pour le calendrier © Luke MacGregor / Bloomberg

Le service public français contrôlé par l’État, qui exploite l’ensemble des huit centrales nucléaires du Royaume-Uni, est toutefois confronté à un autre défi majeur.

CGN, son partenaire dans le projet, a fait l’objet d’un examen minutieux alors que les relations entre Londres et Pékin se détériorent à Hong Kong et que le géant chinois des télécommunications Huawei est interdit de fournir de nouveaux équipements au réseau 5G britannique.

La société publique chinoise fournit un tiers du financement de Hinkley et EDF a nié à plusieurs reprises que le personnel de la société chinoise soutenue par l’État constitue une menace pour la sécurité nationale du Royaume-Uni.

Crooks a déclaré que les quelque 30 employés de CGN travaillent principalement dans la gestion de projet et les a décrits comme «des ingénieurs nucléaires très professionnels et utiles». CGN et EDF ont réalisé conjointement la seule centrale nucléaire en activité au monde – à Taishan, en Chine – qui utilise la même technologie que Hinkley.

«Ce n’est pas comme s’ils mettaient des gens dans le projet, ils m’ont essentiellement demandé en tant que directeur général:« De quelle aide ai-je besoin? », A-t-il expliqué. «C’est purement basé sur leur désir de protéger leur investissement.»

La raison d’être d’EDF est d’être dans le nucléaire et de le développer. Hinkley Point est important pour cette raison.

Nigel Cann, directeur de la livraison de Hinkley, a déclaré que son équipe s’était appuyée sur l’expérience et l’expertise de CGN. «Le retour sur les leçons apprises est vraiment précieux», a-t-il déclaré. «Mais ils ne mènent sur rien

Il est peu probable que certains membres du parti conservateur au pouvoir partagent cette confiance qui veulent que la Chine se retire du programme nucléaire britannique. Le gouvernement britannique subit également une pression croissante de la part de Washington, qui est devenu de plus en plus hostile au gouvernement chinois. En 2018, les États-Unis ont averti Londres qu’ils pensaient que CGN était impliquée dans le transfert de technologie nucléaire civile à des fins militaires.

Crooks a cité des garanties contre l’ingérence chinoise, telles que la réglementation qui exige que les réacteurs ne puissent pas être fermés à distance et la restriction des e-mails entre le projet et la Chine.

Mais il y a de plus en plus d’appels de la part de ces députés conservateurs belliqueux pour qu’ils fassent monter en flèche les propres projets de CGN pour une centrale nucléaire à Bradwell, sur la côte d’Essex, en utilisant la technologie des réacteurs chinois. Cela a alimenté les craintes que le groupe appartenant à l’État puisse refuser d’investir davantage dans Hinkley en représailles.

Cela pourrait faire dérailler le projet et paralyser les futures centrales nucléaires britanniques et nuire aux ambitions nucléaires internationales d’EDF.

«La raison d’être d’EDF est d’être dans le nucléaire et de le développer», a déclaré Lawson Steele, analyste des services publics chez Berenberg. «Hinkley Point est important pour cette raison.» S’éloigner est moins susceptible d’être terminal pour les ambitions d’exportation nucléaire de CGN, a déclaré Josh Buckland, un ancien conseiller en énergie du gouvernement qui est maintenant directeur du cabinet de conseil Flint Global.

Le bâtiment de confinement du réacteur 1 de la centrale prend forme © Luke MacGregor / Bloomberg

Au plus fort du verrouillage, le nombre de travailleurs est passé de 4500 à 2000 © Luke MacGregor / Bloomberg

L’industrie nucléaire a eu du mal à reprendre pied à la suite de la catastrophe de Fukushima en 2011 et les quelques projets de construction neuve dans d’autres pays développés, comme la France, ont également été frappés par des retards importants et des coûts en flèche.

Les progrès de la technologie des énergies renouvelables ont encore mis le nucléaire sur le dos alors que le prix de la production solaire et éolienne baisse.

«L’industrie nucléaire est sous pression du point de vue de la réputation», a déclaré M. Buckland. «C’est sous le microscope pour le moment.»

Au-delà du différend diplomatique avec la Chine, la construction de nouvelles centrales nucléaires au Royaume-Uni nécessitera un mécanisme de financement viable. Une option est que les consommateurs assumeraient effectivement le risque en payant à l’avance sur leurs factures d’électricité.

Le resserrement pourrait venir avec le nouveau livre blanc sur l’énergie et le Premier ministre Boris Johnson a fait des commentaires encourageants plus tôt ce mois-ci, lorsqu’il a décrit le nucléaire comme «un contributeur potentiel important à nos ambitions zéro net», bien qu’il ait également soutenu l’éolien et le solaire.

Pour M. Crooks, son objectif est de rendre Hinkley opérationnel pour donner une chance de combat à son industrie. «Je m’inquiète de ce que je peux contrôler pour être honnête et tout ce que je peux contrôler, c’est de construire cette centrale électrique

Par urban, publié le 30 juillet 2020

https://www.urban-fusions.fr/2020/07/30/les-ministres-britanniques-interpelles-sur-le-reacteur-de-hinkley-point/